Epidermis | Estructura y funciones | Cómo mejorar su belleza

A menudo y de buena gana, los conceptos de piel y epidermis se superponen y se cree erróneamente que son la misma cosa. En realidad, las cosas no son exactamente así.

La epidermis, de hecho, constituye la capa más superficial de la piel y, a su vez, está formada por varias capas estructuradas de diferente manera.

En este artículo hablo de cómo se fabrica la epidermis y cuáles son sus funciones importantes.

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¿Cómo se fabrica?

Como se mencionó, la epidermis constituye la capa más superficial de la piel, es decir, la capa directamente expuesta al medio externo.

Básicamente, podemos decir que la epidermis es un tejido de recubrimiento formado por varias capas superpuestas. Más precisamente, la epidermis se puede dividir en cinco capas diferentes. Partiendo de adentro hacia afuera, estas capas son:

  • Capa germinal o basal;
  • Capa espinosa;
  • Strato granuloso;
  • Capa brillante;
  • Capa cachonda.

Todas estas capas están formadas por diferentes tipos de células. Entre estas células, las más presentes en la epidermis se denominan queratinocitos (células encargadas de la síntesis de queratina, una proteína fibrosa que forma parte de la composición de uñas y cabello).

Los queratinocitos se originan en las capas más profundas de la epidermis, en particular de la capa germinativa, que tiene una marcada actividad proliferativa, generando continuamente nuevas células.

Gracias a esta proliferación continua, los queratinocitos «más viejos» son empujados gradualmente por las células más jóvenes hacia las capas superficiales de la epidermis.

Durante este paso, los queratinocitos pierden gradualmente su fuerza vital, hasta llegar al estrato córneo, en el que las células están muertas y tienden a desprenderse por descamación, es decir, tienden a desprenderse como si fueran escamas diminutas.

Generalmente, el paso de una célula desde la capa basal o germinal hasta el vértice del estrato córneo tarda unos 14 días. Una vez «en la parte superior», las células muertas tardan otros 14 días en desprenderse o lavarse.

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Capa germinativa o basal

Como hemos dicho, la capa germinativa o basal es la más profunda de la epidermis.

En esta capa hay numerosas células cúbicas o cilíndricas, que proliferan a un ritmo muy rápido. Estas células aún no están completamente diferenciadas, es decir, pueden considerarse como una especie de células madre. Gracias a esta peculiaridad, estas células se replican a gran velocidad, reemplazando gradualmente las de arriba y las perdidas, o descamadas, en la superficie del estrato córneo.

Además, otros dos tipos de células también están presentes en la capa germinativa: las células de Merkel y los melanocitos.

Células de Merkel

Las células de Merkel son tipos particulares de células que participan en la sensibilidad de la piel. Estas células, de hecho, pueden considerarse como sensores táctiles, ya que son capaces de registrar y transmitir al sistema nervioso central las presiones ejercidas sobre la piel, por tanto los estímulos táctiles.

Melanocitos

Los melanocitos son las células responsables de la síntesis de melanina, el pigmento responsable de la coloración y pardeamiento de nuestra piel.

Los melanocitos tienden a tener una forma redondeada y están equipados con algunas extensiones, a través de las cuales transfieren melanina a los queratinocitos circundantes.

Capa espinosa

La capa espinosa es la capa más gruesa de la epidermis y está formada por numerosos queratinocitos, que tienden a aplanarse a medida que uno se acerca a las capas más superficiales.

La capa espinosa debe su nombre a la forma de las células que la componen. Los queratinocitos que se encuentran en esta zona, de hecho, están en comunicación entre sí a través de lo que podemos definir como «puentes citoplasmáticos» (llamados desmosomas), cuya forma puede asemejarse a la de diminutas espinas que dan a estas células un aspecto, precisamente, espinoso.

Células de Langerhans

La capa espinosa de la epidermis no está compuesta única y exclusivamente por queratinocitos; de hecho, en su interior también hay otro tipo de células: las células de Langerhans.

Estas células forman parte de nuestro sistema inmunológico y, como tales, juegan un papel muy importante en los mecanismos de defensa de nuestro organismo.

Se estima que las células de Langerhans constituyen el 3-4% de las células epidérmicas.

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Capa Granulada

La capa granular está así definida porque los queratinocitos que la componen tienen en su interior numerosos gránulos que contienen una sustancia llamada queratoialina (sustancia particular necesaria para la síntesis de queratina).

Los queratinocitos de la capa granular tienen una forma aplanada y han perdido la capacidad de dividirse, por lo que ya no proliferan. Sin embargo, continúan produciendo queratina, que se acumula dentro de ellos y los hace menos permeables.

Capa brillante

La capa brillante es una capa particular de la epidermis presente y distinguible solo en ciertas áreas del cuerpo; más precisamente, se ubica donde la piel es más gruesa (como en las palmas de las manos y las plantas de los pies).

Los queratinocitos de esta capa han perdido su vitalidad, son ricos en queratina y están muy adheridos entre sí.

Estrato córneo

El estrato córneo, como hemos dicho, es la capa más externa de la epidermis, la que está en contacto directo con el entorno que nos rodea. Consiste en células muertas con forma aplanada.

Las células más profundas son muy estrechas y unidas, y se denominan corneocitos, mientras que las de la superficie están desarticuladas y se desprenden por descamación; por eso toman el nombre de escamas córneas.

La epidermis, aunque realiza funciones muy importantes, carece de vasos sanguíneos y linfáticos; por lo tanto, debe recibir nutrientes de la dermis subyacente, a través de una membrana semipermeable llamada membrana basal que la separa físicamente de la dermis.

Dimensiones

La epidermis puede tener diferentes dimensiones según la zona del cuerpo que cubra. Generalmente, su espesor varía desde 0,5 micrómetros hasta 1,5 milímetros.

Es precisamente en base al grosor de la epidermis que podemos distinguir dos tipos de piel: la piel (o piel) fina y la piel (o piel) gruesa.

Piel delgada

La denominada piel fina es la más extendida en el organismo. De hecho, está presente en casi todo nuestro cuerpo.

Se caracteriza por la presencia de una epidermis con una fina capa córnea, en la que no existe una distinción clara entre la capa brillante y la granulada. Como era de esperar, en este tipo de piel, las capas que componen la epidermis parecen ser solo cuatro y no cinco.

Otra característica típica de la piel fina es la presencia de estructuras como los folículos pilosos, los músculos erectores del pelo, el sudor y las glándulas sebáceas. Sin embargo, cabe señalar que estas estructuras sí son características de la piel fina, pero no se encuentran en la epidermis de este tipo de piel, sino en la dermis.

Piel gruesa

La piel gruesa, por otro lado, tiene una epidermis que se caracteriza por la presencia de una capa córnea gruesa. Se encuentra en las palmas y plantas de los pies.

En este caso, las cinco capas que componen la epidermis se distinguen claramente entre sí. A diferencia de la piel fina, la piel gruesa solo contiene glándulas sudoríparas.

Funciones

Al ser la capa más superficial de la piel, la función principal de la epidermis es proteger las capas subyacentes de traumas de diferente origen y naturaleza y del ataque de agentes químicos o físicos, pero no solo. De hecho, al mismo tiempo, la epidermis:

  • Evita que patógenos (como bacterias u otros microorganismos) ingresen al cuerpo;
  • Controla la permeabilidad de la piel ayudando así a prevenir la deshidratación;
  • Está dotado de actividad sensorial, por tanto, registra sensaciones táctiles y de presión (gracias a las células de Merkel contenidas en la capa basal);
  • También está dotado de actividad metabólica, ya que la producción de vitamina D3 tiene lugar dentro de sus células, gracias a la exposición a la radiación solar.

Células de la epidermis

La siguiente tabla resume los diferentes tipos de células presentes en la epidermis y sus funciones.

CeldaFunciones
QueratinocitosApoyan la regeneración de la epidermis y los lípidos intercelulares.
MelanocitiSuplentes a la síntesis de pigmentos melánicos capaces de filtrar y absorber la mayor parte de la radiación UV
Células de LangheransSuplentes a la defensa inmunológica: detectan precozmente la entrada de sustancias potencialmente agresivas o peligrosas para la piel (alérgenos, antígenos microbianos), activando leucocitos (linfocitos, macrófagos) para limitar y eliminar el peligro.

Epidermis y absorción de cosméticos

La epidermis es una barrera muy eficaz y difícil de superar. En este sentido podemos compararlo con un modelo de ladrillo y mortero, donde los corneocitos son los ladrillos y la mezcla de lípidos intercelulares es la cal que los cementa.

Si bien las sustancias moleculares y/o solubles en grasa muy pequeñas (como las vitaminas A, D, E y las hormonas esteroides, como la testosterona y el estrógeno) pueden absorberse eficazmente a través de la epidermis, las sustancias de moléculas grandes y/o solubles en agua no pueden absorberse eficazmente. .

Es por ello que la aplicación tópica de sustancias como colágeno, elastina y ácido hialurónico no es eficaz para incrementar su disponibilidad para los fibroblastos de la dermis, y requiere la ingesta de suplementos específicos por vía oral.

¿Cómo se renueva?

La epidermis humana es un tejido epitelial en constante renovación.

De manera indicativa, la epidermis humana se renueva por completo aproximadamente cada 28 días mediante un proceso llamado queratización.

Algunas patologías, como la psoriasis, se caracterizan por una renovación demasiado rápida de la epidermis, mientras que el envejecimiento ralentiza la renovación celular.

Dado que la tasa de proliferación celular se ralentiza con el envejecimiento, adelgazando la epidermis, se han desarrollado varias estrategias cosméticas para estimularlas.

Entre los más utilizados se encuentran la aplicación tópica de alfa-hidroxiácidos y retinol.

Los primeros actúan favoreciendo la exfoliación, es decir, la eliminación de las células más superficiales de la epidermis. Esto ayuda a eliminar las células muertas y al mismo tiempo promueve la generación de nuevas células.

El retinol (una forma de vitamina A), por otro lado, es capaz de realizar una reprogramación genética real de la epidermis. Por ejemplo, es capaz de inducir la expresión de queratinas normalmente ausentes en la epidermis adulta.

Confirmando la activación de los procesos de replicación celular, se ha observado que el uso de ácido retinoico induce un aumento del grosor de la epidermis, debido a un aumento de la capa granular (hasta un 70%), mientras que el estrato córneo, después del tratamiento, se vuelve más delgada y morfológicamente más compacta 1.

Además, el retinol es capaz de inducir la síntesis de colágeno y elastina y es eficaz en el fotoenvejecimiento 2 , 3.

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